(23kB)
strona główna


 

 

Stephen King

Jaunting (The Jaunt)

przeł. Paulina Braiter

 

- Ostatnie wezwanie do Jauntu 701 - miły kobiecy głos odbił się echem w całej błękitnej hali Nowojorskiego Terminala Pasażerskiego. NTP nie zmienił się specjalnie w ciągu ostatnich trzystu lat - wciąż był lekko obskurny i nieco przerażający. Automatyczny kobiecy głos stanowił zapewne jego najmilszy element. - Jaunting do Whitehead City na Marsie - ciągnął. - Wszyscy pasażerowie powinni już przebywać w komorze snów. Prosimy upewnić się, że mają państwo przy sobie niezbędne zezwolenia. Dziękujemy.

Komory snu na górze z całą pewnością nie można było nazwać obskurną. Całą podłogę pokrywał elegancki szary dywan. Ściany w kolorze złamanej bieli ozdobiono tu i ówdzie miłymi abstrakcyjnymi grafikami. Na suficie tańczyły i wirowały gamy kojących barw. W dużej sali ustawiono sto kozetek, po dziesięć w każdym rzędzie. Pięcioro stewardów krążyło po pomieszczeniu, przemawiając ściszonymi pogodnymi głosami i częstując pasażerów mlekiem. Po jednej stronie sali widniało wejście, pilnowane przez uzbrojonych strażników i kolejną stewardessę, sprawdzającą właśnie dokumenty spóźnialskiego, znękanego biznesmena z nowojorskim World-Timesem pod pachą. Dokładnie naprzeciwko podłoga opadała, tworząc rynnę szeroką na pięć stóp i długą może na dziesięć, zakończoną pozbawionym drzwi otworem. Wszystko to przypominało nieco dziecięcą ślizgawkę.

Rodzina Oatesów leżała na czterech sąsiednich kozetkach do jauntingu, niemal na końcu sali. Mark Oates i jego żona, Marilys, po bokach, w środku dwójka dzieci.

- Tato, opowiesz nam teraz o jauntingu? - spytał Ricky. - Obiecałeś.

- Tak, tato, obiecałeś - powtórzyła Patricia i zachichotała przenikliwie.

Biznesmen o byczej posturze zerknął na nich, po czym wrócił do pliku papierów, które przeglądał leżąc na plecach ze złożonymi stopami, odzianymi w wyczyszczone do połysku buty. Zewsząd dobiegał cichy szmer rozmów oraz szelesty - to pasażerowie sadowili się na kozetkach jauntingowych.

Mark spojrzał na Marilys Oates i mrugnął. Odmrugnęła, lecz dostrzegł, że denerwuje się niemal tak mocno jak Patty. Czemu nie?, pomyślał Mark. Dla całej trójki był to pierwszy jaunting. Przez ostatnie sześć miesięcy on i Marilys dyskutowali, omawiając zalety i wady przeprowadzki całej rodziny - bo właśnie sześć miesięcy temu Texaco Water poinformowała go o przenosinach do Whitehead City. W końcu postanowili, że cała czwórka przeprowadzi się na dwa lata kontraktu Marka. Teraz, patrząc na pobladłą twarz Marilys zastanawiał się, czy żona żałuje tej decyzji.

Zerknął na zegarek. Niemal pół godziny do chwili jauntingu. Dość czasu, by opowiedzieć całą historię, a przy okazji nieco uspokoić dzieci. Kto wie, może nawet ukoi nieco niepokój Marilys.

- W porządku - rzekł. Ricky i Pat obserwowali go z powagą. Syn miał dwanaście lat, córka dziewięć. Mark znów uświadomił sobie, że kiedy wrócą na Ziemię, Ricky będzie akurat w samym środku piekła dojrzewania, a córce zapewne zaczną rosnąć piersi. Wciąż trudno mu było w to uwierzyć. Dzieci będą uczęszczały do niewielkiej połączonej szkoły w Whitehead, wraz z setką potomków tamtejszych inżynierów i pracowników firmy naftowej. Może za kilka miesięcy jego syn wybierze się na geologiczną wycieczkę na Fobosa? Niewiarygodne... ale prawdziwe.

Kto wie?, pomyślał cierpko. Może mnie także uspokoi ta opowieść.

- Z tego, co wiemy - zaczął - jaunting został wynaleziony jakieś trzysta dwadzieścia lat temu, około roku 1987, przez mężczyznę nazwiskiem Victor Carune. Carune dokonał tego w ramach prywatnych badań, częściowo opłacanych przez rząd - i, oczywiście, w pewnym momencie rząd przejął wszystko. Wybór był prosty: albo rząd, albo kampanie naftowe. Dokładnej daty nie znamy dlatego, że Carune był nieco ekscentryczny...

- To znaczy szalony, tato? - wtrącił Ricky.

- Ekscentryczny oznacza odrobinę szalony, kochanie - wyjaśniła Marilys i uśmiechnęła się do Marka ponad głowami dzieci. Wygląda na nieco mniej zdenerwowaną, pomyślał.

- Ach tak.

- W każdym razie Carune już dość długo prowadził doświadczenia, gdy w końcu powiadomił rząd o tym, co odkrył - ciągnął Mark - I zrobił to tylko dlatego, ze zabrakło mu pieniędzy, a oni mieli mu je zwrócić.

- Chętnie zwrócimy ci pieniądze - rzuciła Pat i znów zachichotała ostro.

- Zgadza się, kochanie. - Mark rozczochrał jej włosy. Po drugiej stronie pomieszczenia drzwi rozsunęły się bezszelestnie i do środka weszła dwójka stewardów, odzianych w jaskrawoczerwone bluzy obsługi jauntingu. Popychali przed sobą stół na kółkach, na którym umieszczono gumową rurę, zakończoną dyszą ze stali nierdzewnej. Mark wiedział, że pod gustownym obrusem ukryto dwie butle gazu. Siatkowa torba przyczepiona do stołu mieściła w sobie sto jednorazowych masek. Mówił dalej, nie chcąc, by jego rodzina zbyt szybko zauważyła przedstawicieli Lety. Jeśli starczy mu czasu na opowiedzenie całej historii, przyjmą swą porcję gazu z otwartymi ramionami.

Biorąc pod uwagę alternatywę.

- Oczywiście wiecie, że jaunting to ni mniej ni więcej, jak tylko teleportacja. Czasami, na zajęciach z chemii i fizyki w college'u nazywają go Procesem Carune'a, w istocie jednak to teleportacja i sam Carune, jeśli wierzyć legendzie, nazwał ją jauntingiem. Lubił bowiem fantastykę i znał powieść gościa nazwiskiem Alfred Bester, zatytułowaną "Gwiazdy moje przeznaczenie". To właśnie Bester wymyślił słowo "jaunting" oznaczające teleportację, tyle że w jego książce jauntingu dokonywało się samą myślą, a my tego nie potrafimy.

Stewardzi przymocowali maskę do stalowej dyszy i podawali ją właśnie starszej kobiecie po drugiej stronie sali. Kobieta wzięła ją, odetchnęła i opadła bezwładnie na kozetkę. Jej spódnica uniosła się lekko, ukazując zwiędłe udo, pokryte gęstą siecią żylaków. Stewardessa troskliwie poprawiła jej strój. Druga zdjęła zużytą maskę i nałożyła drugą. Wszystko to skojarzyło się Markowi z plastykowymi szklankami w pokojach motelowych. Gorączkowo pragnął, by Patty uspokoiła się nieco. Widywał dzieci, które trzeba było przytrzymywać siłą, czasami krzyczały, gdy gumowa maska przykrywała im twarz. Przypuszczał, że to naturalna reakcja, ale przykro się ją oglądało i nie chciał, by coś takiego spotkało Patty. Co do Ricka, czuł się znacznie pewniej.

- Można chyba powiedzieć, że odkrycie jauntingu nastąpiło w ostatniej możliwej chwili - podjął opowieść. Zwracał się do Ricky'ego, jednocześnie jednak wyciągnął rękę i ujął dłoń córki. Jej palce natychmiast zacisnęły się wokół ręki ojca z paniczną siłą. Dłoń miała zimną i lekko spoconą. - Światowe zasoby ropy wyczerpywały się, a większość z tego, co jeszcze zostało, należała do pustynnych plemion z Bliskiego Wschodu, zdecydowanych użyć jej jako broni politycznej. Ludzie ci stworzyli kartel, który nazwali OPEC...

- Co to jest kartel, tatusiu? - wtrąciła Patty.

- No cóż, monopol - wyjaśnił Mark.

- To tak jak klub, kochanie - dodała Marilys. - I mogłaś do niego należeć tylko jeśli miałaś mnóstwo ropy.

- Ach tak.

- Nie mam czasu, by wyjaśniać wam całą ówczesną paskudną sytuację - ciągnął Mark. - Częściowo poznacie ją w szkole, ale, uwierzcie, było naprawdę paskudnie. Jeśli ktoś miał samochód, mógł nim jeździć tylko dwa dni w tygodniu, a benzyna kosztowała piętnaście starych dolarów za galon.

- O rany! - przerwał mu Ricky. - Teraz kosztuje tylko cztery centy, prawda tato?

Mark uśmiechnął się.

- Dlatego właśnie udajemy się tam, gdzie się udajemy. Na Marsie jest dość ropy, by starczyło nam na niemal osiem tysięcy lat, a na Wenus na kolejnych dwadzieścia tysięcy. Lecz dziś ropa nie już taka istotna. Obecnie najbardziej potrzebujemy...

- Wody! - krzyknęła Patty i biznesmen znów uniósł wzrok znad papierów, uśmiechając się do niej przez moment.

- Zgadza się - przytaknął Mark. - Bo w okresie pomiędzy tysiąc dziewięćset sześćdziesiątym, a dwa tysiące trzydziestym rokiem zatruliśmy większość naszej. Pierwsze wydobycie wody z marsjańskich czap polarnych nazwano...

- Operacją Słomka. - To Ricky.

- Owszem. Dwa tysiące czterdzieści pięć, czy coś koło tego. Lecz na długo wcześniej wykorzystywano jaunting do odnajdywania źródeł czystej wody tu, na Ziemi. A teraz woda jest podstawowym produktem eksportowym Marsa... ropa stanowi tylko dodatek. Wtedy jednak była najważniejsza.

Dzieci skinęły głowami.

- Chodzi o to, że te złoża zawsze tam były, ale my mogliśmy do nich dotrzeć tylko dzięki jauntingowi. Gdy Carune wynalazł swój proces, świat był na krawędzi nowego średniowiecza. Zaledwie zimę wcześniej, w samych Stanach Zjednoczonych zamarzło ponad dziesięć tysięcy ludzi, bo zabrakło energii, by ich ogrzać.

- Ojej - rzuciła beznamiętnie Patty.

Mark zerknął w prawo; stewardzi rozmawiali właśnie z na oko nieśmiałym mężczyzną, przekonując go. W końcu wziął maskę i w sekundę później opadł na kozetkę, pogrążony w pozornej śmierci. To jego pierwszy, pomyślał Mark. Zawsze da się poznać.

- Dla Carune'a, wszystko zaczęło się od ołówka... kluczy... zegarka... a potem myszy. Przy myszach pojawił się pewien problem...

* * *

Ogarnięty gorączką podniecenia Victor Carune wracał do pracowni myśląc, że teraz wie, jak czuli się Morse, Aleksander Graham Bell i Edison - tyle że on osiągnął coś znacznie większego. Dwukrotnie omal nie rozbił ciężarówki w drodze powrotnej ze sklepu zoologicznego w New Paltz, w którym za ostatnie dwadzieścia dolarów kupił dziewięć białych myszek. Cały jego ziemski majątek wynosił obecnie dziewięćdziesiąt trzy centy w prawej przedniej kieszeni i osiemnaście dolarów na rachunku oszczędnościowym... lecz Carune zupełnie o tym nie myślał. A nawet gdyby pomyślał, z pewnością nie przejąłby się tym.

Pracownia mieściła się w odnowionej stodole na końcu milowej drogi gruntowej, odchodzącej od trasy dwadzieścia sześć. I właśnie skręcając w tę drogę omal po raz drugi nie rozbił swojej furgonetki. Jej bak był prawie pusty i miał takim pozostać przez najbliższe dziesięć dni do dwóch tygodni, to jednak także go nie obchodziło. Jego myśli wirowały w rozkosznym podnieceniu.

To, co się zdarzyło, nie było całkiem nieoczekiwane. Rząd właśnie dlatego przyznał mu mizerną dotację w wysokości skromnych dwudziestu tysięcy dolarów rocznie, bo wiedział, że w dziedzinie transmisji cząsteczkowej kryją się ogromne, nie zrealizowane dotąd możliwości.

Ale, że udało się ot tak... nagle... bez ostrzeżenia... i wymagało mniej prądu niż potrzeba do zasilenia kolorowego telewizora... Boże! Chryste!

Carune zahamował gwałtownie na żwirowej drodze, złapał uchwyt leżącego obok na brudnym siedzeniu pudełka (na którym wymalowano psy, koty, chomiki i złote rybki oraz napis: POCHODZĘ Z KRÓLESTWA ZWIERZĄT STACKPOLE'A) i rzucił się biegiem do wielkich podwójnych drzwi. Z wnętrza pudełka dobiegały piski i tupoty jego obiektów doświadczalnych.

Próbował pchnąć jedno ze skrzydeł drzwi; kiedy nie ustąpiło, przypomniał sobie, że je zamknął.

- Cholera! - rzucił głośno, grzebiąc w kieszeni w poszukiwaniu kluczy. Rząd wymagał, aby zawsze zamykać pracownię - był to jeden z warunków dołączonych do ich pieniędzy, lecz Carune ciągle o tym zapominał.

W końcu wyciągnął klucze i przez chwilę jedynie wpatrywał się w nie jak zahipnotyzowany, przesuwając opuszką kciuka po wycięciach kluczyka od stacyjki. Raz jeszcze pomyślał: Boże! Chryste! Potem zaczął szukać na kółku klucza yale, otwierającego drzwi stodoły.

* * *

Tak jak to miało miejsce z pierwszą rozmową telefoniczną - Bell krzyknął do telefonu "Watsonie, chodź tu", gdy pochlapał papiery i samego siebie kwasem - również pierwszy akt teleportacji nastąpił przypadkiem. Victor Carune teleportował dwa palce swojej lewej dłoni na drugą stronę pięćdziesięciojardowej stodoły.

Carune ustawił po obu stronach stodoły dwa portale. Przy jednym stała zwykła wyrzutnia jonowa, dostępna w każdym sklepie z elektroniką za niecałe pięćset dolarów. Po drugiej, tuż za portalem - prostokątną bramką wielkości zwykłej książki - zamontował komorę pęcherzykową. Między nimi ustawił coś, co na pierwszy rzut oka przypominało nieprzejrzystą zasłonkę spod prysznica, tyle że zazwyczaj zasłonek pod prysznic nie robi się z ołowiu. Chodził o to, by wystrzelić jony przez Portal Numer Jeden, a potem przejść na drugą stronę i patrzeć jak przelatują przez komorę pęcherzykową za Portalem Numer Dwa. Ołowiana przesłona miała udowodnić, że naprawdę doszło do transmisji. Tyle, że przez ostatnie dwa lata udało się to jedynie dwukrotnie i Carune nie miał najbledszego pojęcia dlaczego.

Gdy ustawiał na miejscu wyrzutnię, jego palce wśliznęły się w głąb portalu - zazwyczaj nie stanowiło to problemu, tyle że tego ranka jego biodro przesunęło także przełącznik na panelu po lewej stronie bramki. Nie zauważył nawet, co się stało - maszyna wydała z siebie zaledwie cichutki pomruk - póki nie poczuł mrowienia w palcach.

"Nie przypominało to wstrząsu elektrycznego", napisał Carune w swym pierwszym i jedynym artykule na ten temat, wydrukowanym, nim rząd zamknął mu usta. Artykuł, choć trudno to sobie wyobrazić, ukazał się w piśmie Popular Mechanics. Autor sprzedał mu go za siedemset pięćdziesiąt dolarów w ostatniej rozpaczliwej próbie zapewnienia prywatnym przedsiębiorcom dostępu do technologii jauntingu. "Nie czułem też nieprzyjemnego ukłucia, towarzyszącego złapaniu uszkodzonego przewodu. Bardziej przypominało wrażenie, jakie odnosi się, przykładając dłoń do obudowy małej, działającej na pełnych obrotach maszyny. Wibracje są tak szybkie i lekkie, że wywołują jedynie leciutkie mrowienie.

Potem spojrzałem na portal i ujrzałem, że mój palec wskazujący został odcięty ukośnie przez kostkę, a środkowy nieco powyżej. Zniknął także paznokieć trzeciego palca."

Carune instynktownie cofnął rękę, krzycząc głośno. Napisał później, że był tak przekonany, iż zobaczy krew, że przez chwilę wyobraził ją sobie. Jego łokieć uderzył w wyrzutnię jonową i strącił ją ze stołu.

Stał tak, wsuwając palce do ust i upewniając się, że wciąż są całe i na miejscu. Najpierw przyszło mu do głowy, że może ostatnio za ciężko pracował, potem pomyślał, że ostatnie modyfikacje mogły... mogły coś zmienić.

Nie wsunął jednak palców z powrotem w głąb portalu. W istocie, Carune przez resztę życia dokonał jeszcze tylko jednego jauntingu.

Z początku nic nie zrobił; długą chwilę spacerował po stodole, wymachując rękami w powietrzu i zastanawiając się, czy powinien zadzwonić do Carsona w New Jersey, czy do Buffingtona w Charlotte. Carson, ten skąpiec, nie przyjąłby rozmowy na swój koszt, ale Buffington zapewne tak. Wówczas coś przyszło mu do głowy i rzucił się biegiem do portalu numer dwa. Jeśli jego palce naprawdę przeniosły się na drugą stronę, może zostawiły jakiś ślad.

Oczywiście niczego nie znalazł. Portal numer dwa stał na trzech skrzynkach po pomarańczach z Pomony i nieodparcie kojarzył się z gilotyną-zabawką, pozbawioną jedynie ostrza. Po jednej stronie stalowej framugi Carune umieścił gniazdko, z którego wybiegał kabel łączący bramkę z terminalem, będącym w istocie urządzeniem do transformacji cząsteczkowej, podłączonym do komputera.

Co przypomniało mu...

Spojrzał na zegarek i przekonał się, że jest kwadrans po jedenastej. Umowa z rządem zapewniała mu skromne pieniądze i nieskończenie od nich cenniejszy czas komputerowy. Tego dnia mógł korzystać z komputera do trzeciej, a potem do widzenia, aż do poniedziałku. Musiał zacząć działać, musiał coś zrobić...

"Ponownie spojrzałem na stos skrzynek" - napisał Carune w swym artykule do Popular Mechanics. "Potem przeniosłem wzrok na opuszki moich palców. I rzeczywiście, zobaczyłem dowód. Pomyślałem, że nie przekonałby on nikogo poza mną samym, lecz na początku to właśnie siebie musiałem przekonać."

* * *

- Co to było, tato? - spytał Ricky.

- Tak - dodała Patty - co?

Mark uśmiechnął się lekko. Wszyscy połknęli haczyk, nawet Marilys. Niemal zapomnieli, gdzie są. Kątem oka widział czwórkę stewardów, toczących powoli wózek między jauntowcami i usypiających ich kolejno. Już wcześniej odkrył, że wśród cywilów trwało to zawsze dłużej niż wśród wojskowych. Cywile denerwowali się i chcieli porozmawiać. Dysza i gumowa maska zanadto przypominały szpitalną salę operacyjną, na której wyposażony w noże chirurg kryje się za plecami anestezjologa, szafującego gazami w stalowych pojemnikach. Czasami dochodziło do wybuchów paniki, histerii i zawsze znajdowało się kilka osób, które po prostu się załamywały. Mark, mówiąc do dzieci, zauważył dwójkę: dwóch mężczyzn, którzy po prostu wstali z kozetek, bez żadnych fanfar przeszli do wyjścia, odpięli przyczepione do klap dokumenty, oddali je i nie oglądając się za siebie wyszli. Stewardzi mieli polecone nie dyskutować z tymi, którzy chcą odejść. Na listach rezerwowych zawsze było dość ludzi, czasem nawet czterdziestu czy pięćdziesięciu, mających nadzieję na miejsce. Gdy ci, którzy nie mogli znieść myśli o jauntingu wyszli, do środka wpuszczono pasażerów rezerwowych z dokumentami przypiętymi do koszul.

- Carune znalazł w swym palcu wskazującym dwie drzazgi - oznajmił Mark. - Wyciągnął je i odłożył na bok. Jedna zaginęła, lecz drugą możecie oglądać w Instytucie Smithsona w Waszyngtonie, zamkniętą w hermetycznej szklanej gablocie, obok kamieni przywiezionych przez pierwszych astronautów z Księżyca.

- Naszego Księżyca, tato, czy jednego z Marsa? - wtrącił Ricky.

- Naszego - odparł Mark z uśmiechem. - Na Marsie wylądowała tylko jedna rakieta z załogą, francuska ekspedycja około roku 2030. W każdym razie zwykła stara drzazga ze skrzynki po pomarańczach znalazła się w Instytucie Smithsona dlatego, że była pierwszym obiektem, który został naprawdę teleportowany. Dokonał jauntingu poprzez przestrzeń.

- Co było potem? - spytała Patty.

- Cóż, podobno Carune podbiegł...

* * *

Carune podbiegł do portalu numer jeden i stał tam przez chwilę, zdyszany, z walącym sercem. Musisz się uspokoić, pomyślał. Zastanów się. Jeśli będziesz działał bez planu, nie wykorzystasz czasu.

Z rozmysłem lekceważąc instynkt wrzeszczący, że musi coś zrobić, wydłubał z kieszeni cążki i czubkiem pilnika wyciągnął drzazgi z palca. Wrzucił je niedbale do białego opakowania batonika, który jadł majstrując przy transformatorze i próbując rozszerzyć jego zdolności skupiające (najwyraźniej powiodło mu się to lepiej, niż mógł kiedykolwiek marzyć). Jedna wypadła z papierka i zaginęła, druga natomiast wylądowała w Instytucie Smithsona, zamknięta w szklanej gablocie otoczonej grubymi aksamitnymi sznurami i pozostającej pod wieczną czujną strażą sterowanej komputerowo przemysłowej kamery.

Po wyjęciu drzazg Carune uspokoił się nieco. Ołówek. Nada się równie dobrze. Złapał leżący obok notatnika ołówek i wsunął łagodnie w portal numer jeden. Drewno zaczęło gładko znikać, cal za calem, jak w optycznej sztuczce pierwszorzędnego iluzjonisty. Na jednym z jego boków czarnymi literami na żółtym drewnie wypisano EBERHARD FABER NR 2. Gdy wsunął ołówek tak, że pozostał już tylko napis EBERH, Carune obszedł portal numer jeden i zajrzał do środka.

Ujrzał przekrój ołówka; wyglądało to, jakby ktoś przeciął go gładko ostrym nożem. Carune zaczął obmacywać miejsce, gdzie powinna znajdować się reszta drewnianej obsadki. Oczywiście nie poczuł niczego. Pobiegł na drugą stronę stodoły, do portalu numer dwa, i ujrzał brakującą część leżącą na skrzynce. Z sercem walącym tak mocno, że zdawało się wstrząsać całą klatką piersiową, Carune chwycił czubek ołówka i pociągnął go ku sobie.

Uniósł go i obejrzał dokładnie. Nagle chwycił ołówek i napisał na desce: DZIAŁA!, tak mocno, iż podczas kreślenia ostatniej litery grafit pękł. Carune wybuchnął śmiechem; jego głos odbijał się dźwięcznym echem w pustej stodole. Śmiał się tak mocno, że spłoszył śpiące jaskółki, które zaczęły obijać się między belkami dachu.

- Działa! - krzyknął biegnąc z powrotem do portalu numer jeden. Cały czas wymachiwał rękami, ściskając w palcach złamany ołówek. - Działa! Działa! Słyszysz mnie, Carson, ty fiucie? Działa i DOKONAŁEM TEGO!

 

- Mark, uważaj jak się wyrażasz - upomniała go Marilys.

Mark wzruszył ramionami.

- Podobno to właśnie powiedział.

- Nie mógłbyś zastosować lekkiej cenzury?

- Tato? - spytała Patty.- Czy ołówek też jest w muzeum?

- A czy niedźwiedzie srają w lesie? - odparł Mark, po czym gwałtownie uniósł dłoń do ust. Dzieci zachichotały radośnie, lecz z głosu Patty zniknęła ostra nuta, a po chwili udawanej powagi Marilys także zaczęła się śmiać.

 

Następne były klucze. Carune po prostu cisnął je przez portal. Znów zaczął myśleć logicznie i zdecydował, że najpierw musi przekonać się, czy sam proces odmienia przesyłane rzeczy, czy też są one identyczne jak przedtem.

Ujrzał, jak klucze przelatują przez portal i znikają; w tym samym momencie usłyszał ich brzęk na skrzynce po drugiej stronie. Pobiegł tam - teraz już tylko truchtem - po drodze odsuwając ołowianą przesłonę. Już jej nie potrzebował, podobnie, jak wyrzutni jonowej. I całe szczęście, bo wyrzutnia była kompletnie zniszczona.

Złapał klucze, podszedł do zamka, którego zamontowanie wymusił na nim rząd i spróbował klucza yale. Klucz zadziałał. Sprawdził ten od domu. Także pasował. Podobnie jak kluczyki otwierające szafki i uruchamiające furgonetkę.

Schował do kieszeni pęk żelastwa i zdjął zegarek. Był to kwarcowy Seiko LC z wbudowanym pod cyfrowym wyświetlaczem kalkulatorem - dwudziestoma czterema małymi przyciskami, które pozwalały obliczyć niemal wszystko - od dodawania i odejmowania po pierwiastek kwadratowy. Bardzo delikatne urządzenie - i, co istotne, połączone z czasomierzem. Carune położył go przed portalem numer jeden i delikatnie pchnął ołówkiem.

Przebiegł na drugą stronę i chwycił zegarek. Kiedy wsuwał go w portal, na wyświetlaczu widniało 11:31:07. obecnie wskazywał 11:31:49. Doskonale, wszystko się zgadza, tyle że powinien mieć asystenta, który stałby po drugiej stronie i raz na zawsze zanotował fakt, że przesyłaniu nie towarzyszy upływ czasu. Nieważne. Wkrótce rząd przyśle mu aż nadto asystentów; będzie mógł w nich przebierać.

Sprawdził kalkulator. Dwa i dwa wciąż równało się cztery; osiem dzielone przez cztery wciąż dawało dwa; pierwiastek kwadratowy z jedenastu nadał wynosił 3.3166247... i tak dalej.

I wtedy postanowił, że nadszedł czas na myszy.

 

- Co się stało z myszami, tato? - spytał Ricky.

Mark zawahał się przez moment. Będzie musiał zachować ostrożność. Nie chce przecież przerazić śmiertelnie dzieci (nie mówiąc już o żonie) zaledwie kila minut przed ich pierwszym jauntingiem. Podstawową rzeczą jest przekonać całą trójkę, że obecnie wszystko jest już w porządku, problemy zostały rozwiązane.

- Jak już mówiłem, pojawił się pewien problem...

Tak. Koszmar, obłęd i śmierć. Niezły problem, co dzieci?

* * *

Carune postawił na półce pudełko z napisem POCHODZĘ Z KRÓLESTWA ZWIERZĄT STACKPOLE'A i zerknął na zegarek. Do diabła, założył go do góry nogami. Przekręcił czasomierz i odkrył, że dochodzi za kwadrans druga. Została mu zaledwie godzina i piętnaście minut połączenia komputerowego. Przy dobrej zabawie czas prędko mija, pomyślał i zachichotał.

Otworzył pudełko, sięgnął do środka i wyciągnął za ogon piszczącą białą myszkę. Posadził ją przed portalem numer jeden i rzekł:

- Biegnij, myszo.

Mysz posłusznie zbiegła po ściance skrzynki, na której stał portal i śmignęła w kąt.

Przeklinając, Carune rzucił się za nią i zdołał nawet sięgnąć ku niej ręką, nim przecisnęła się przez szparę pomiędzy dwoma deskami i zniknęła.

- Cholera! - wrzasnął, pędząc z powrotem do pudełka. Zdążył akurat w porę, by wepchnąć do środka dwie potencjalne uciekinierki. Wyciągnął drugą mysz, tym razem trzymając ją w połowie tułowia (z zawodu był fizykiem i zupełnie nie znał się na myszach), po czym błyskawicznie zamknął pudło.

Tym razem rzucił zwierzątko. Mysz usiłowała chwycić dłoń Carune'a. Na próżno; poleciała naprzód i łeb na szczurzą szyję przeleciała przez portal. Carune natychmiast usłyszał, jak ląduje na skrzynkach po drugiej stronie stodoły.

Natychmiast puścił się biegiem pamiętając, jak łatwo umknęła mu pierwsza mysz. Nie miał się o co martwić. Biała myszka siedziała bez ruchu na skrzynce, oczy miała zamglone, jej boki unosiły się lekko. Carune zwolnił i podszedł ostrożnie. Co prawda nie znał się na zwierzętach, ale nie trzeba mieć czterdziestu lat doświadczenia, by dostrzec, że coś było potwornie nie tak.

(- Po przejściu mysz nie czuła się dobrze - poinformował Mark Oates dzieci, uśmiechając się przy tym promiennie. Tylko żona dostrzegła cień fałszu w owym uśmiechu.)

Carune dotknął myszki. Zupełnie jakby jego palce musnęły coś sztucznego, sprasowaną słomę albo trociny - tyle że boki wciąż unosiły się i opadały. Mysz nie spojrzała nawet na niego; nadal patrzyła przed siebie. Carune wrzucił do portalu ruchliwe żywe zwierzątko; teraz miał przed sobą coś, co przypominało żyjącą woskową podobiznę.

Uczony pstryknął palcami tuż przed różowymi oczkami myszy, która mrugnęła... i upadła na bok, martwa.

 

- Wówczas Carune postanowił spróbować z następną myszą - oznajmił Mark.

- Co się stało z tą pierwszą? - spytał Ricky.

Mark ponownie przywołał na usta szeroki uśmiech.

- Przeszła na emeryturę z pełnymi honorami - rzekł.

 

Carune znalazł papierową torebkę i schował do niej mysz. Wieczorem zabierze ją do Mosconiego, weterynarza. Mosconi przeprowadzi sekcję i powie mu, czy narządy wewnętrzne zostały uszkodzone. Rząd nie będzie zachwycony tym, że wciągnął zwykłego obywatela do projektu, który, gdy tylko się o nim dowiedzą, zostanie uznany za super ściśle tajny. Trudno, sutek nie cudek, jak powiedziała kotka, gdy jej dzieci narzekały na temperaturę mleka. Carune był zdecydowany jak najdłużej odwlekać chwilę, gdy powiadomi w końcu o wszystkim Wielkiego Białego Ojca w Waszyngtonie. Owszem, pomógł mu trochę, ale teraz może zaczekać. Sutek nie cudek.

Nagle przypomniał sobie, że Mosconi mieszka na zadupiu po drugiej stronie New Paltz, a w baku wozu nie pozostało dość benzyny, by dowieźć go nawet do miasta, nie mówiąc już o powrocie.

Była druga trzy; miał jeszcze niecałą godzinę dostępu do komputera. Później będzie się martwił cholerną sekcją.

Carune skonstruował prowizoryczną pochylnię, wiodącą do wylotu portalu numer jeden (w istocie była to pierwsza rampa jauntingowa, powiedział dzieciom Mark; Patty niezwykle rozśmieszyła idea rampy jauntingowej przeznaczonej dla myszy) i rzucił na nią następną białą myszkę. Jeden koniec zastawił grubą książką; po chwili bezcelowego wiercenia się i węszenia, mysz przeszła przez portal i zniknęła.

Carune pobiegł na drugą stronę.

Ta mysz dotarła na miejsce nieżywa.

Nie dostrzegł żadnej krwi ani opuchlizny wskazującej, by gwałtowna zmiana ciśnienia uszkodziła coś w środku. Carune zaczął podejrzewać, że może brak tlenu...

Niecierpliwie potrząsnął głową. Przebycie tej odległości zabrało myszce zaledwie kilka nanosekund; jego własny zegarek potwierdzał, że czas trwania procesu wynosił zero, albo niewiele więcej.

Druga biała myszka dołączyła do pierwszej w papierowej torbie. Carune wyjął trzecią (czwartą, jeśli liczyć szczęściarę, która uciekła przez szczelinę). Po raz pierwszy zastanowił się przelotnie, co skończy się pierwsze - czas komputerowy czy zapas zwierząt doświadczalnych.

Trzymając mocno jej tułów wsunął tylne łapki w portal i zobaczył, jak pojawiają się po drugiej stronie pomieszczenia... tylko łapki i zad. Małe samotne nóżki wpiły się rozpaczliwie w szorstkie drewno skrzynki.

Carune wyciągnął mysz z powrotem. Tym razem nie wpadła w katatonię; przeciwnie, ugryzła go aż do krwi w skórę między kciukiem, a palcem wskazującym. Wrzucił ją pospiesznie z powrotem do pudełka POCHODZĘ Z KRÓTLESTWA ZWIERZĄT STACKPOLE'A i sięgnął do apteczki po butelkę wody utlenionej, by zdezynfekować rankę.

Zakleił ją plastrem i po krótkich poszukiwaniach znalazł parę grubych roboczych rękawic. Czuł, że czas płynie coraz szybciej i szybciej. Była druga jedenaście.

Wydobył kolejną mysz i wepchnął ją w portal tył na przód, aż do końca. Ruszył pospiesznie do portalu numer dwa. Ta mysz żyła jeszcze niemal dwie minuty; zdołała nawet przejść kawałek. No, może "przejść" to zbyt mocno powiedziane. Przeczołgała się chwiejnie na drugą stronę skrzynki po pomarańczach, upadła na bok, powoli dźwignęła się i przycupnęła w miejscu. Carune pstryknął palcami tuż obok jej głowy i zwierzątko znów ruszyło naprzód. Pokonało może cztery kroki, po czym znów upadło. Jego boki unosiły się coraz słabiej, wolniej, aż wreszcie zamarły. Nie żyła.

Carune poczuł nagły dreszcz.

Wrócił, wyjął następną mysz i przepchnął ją do połowy głową naprzód. Zobaczył jak pojawia się po drugiej stronie, sama głowa... potem szyja i klatka piersiowa. Ostrożnie zwolnił uchwyt wokół tułowia myszki, gotów schwycić ją, gdyby się szarpnęła. Nie zrobiła tego jednak. Stała jedynie bez ruchu, pół ciała po jednej stronie stodoły, drugie pół po drugiej.

Carune podbiegł do portalu numer dwa.

Mysz żyła , lecz jej różowe oczy były szkliste i zamglone, wąsiki nie poruszały się. Obchodząc portal Carune dostrzegł zdumiewający widok. Tak jak wcześniej ołówek, widział teraz przekrój myszy; kręgi maleńkiego kręgosłupa; urywający się gwałtownie szereg małych okrągłych kół, krew krążącą w żyłach, tkanki poruszające się łagodnie w rytm przypływów i odpływów życia. Z całą pewnością, pomyślał (i napisał później w swoim artykule do Popular Mechanics) jego urządzenie mogłoby stać się cudownym narzędziem diagnostycznym.

Nagle zauważył, że regularny ruch tkanek ustał. Mysz zdechła.

Carune wyciągnął ją za pyszczek (dotyk zwierzęcia był dziwnie niemiły) i wrzucił do papierowej torby obok towarzyszek. Dość już białych myszy, uznał. Mysz zdychają. Zdychają jeśli prześle się je całe, a także jeżeli wepchnie się do połowy głową naprzód. Wsunięte tyłem naprzód pozostają żwawe.

Co tam do diabła jest?

Wrażenia zmysłowe, rzucił na chybił trafił. Podczas przesyłania coś widzą - słyszą, czegoś dotykają - Boże, może nawet czują zapach - coś co je zabija. Ale co?

Nie miał pojęcia, ale zamierzał się przekonać.

Carune wciąż dysponował niemal czterdziestoma minutami, nim COMLINK odbierze mu dostęp do baz danych. Pospiesznie odkręcił przytwierdzony do ściany obok drzwi kuchennych termometr, pobiegł truchtem do stodoły i wsunął go portal. Na wejściu termometr wskazywał 83 stopnie Fahrenheita; na wyjściu także 83 stopnie. Carune pogrzebał w składziku, w którym przechowywał też kilka zabawek wnucząt. Wśród nich znalazł paczkę balonów. Nadmuchał jeden z nich, związał i wrzucił w portal. Balonik wynurzył się po drugiej stronie nietknięty - pierwsza wskazówka zadająca kłam teorii o nagłej zmianie ciśnienia wywoływanej przez proces, który w myślach zwał już jauntingiem.

Na pięć minut przed upływem magicznej godziny wbiegł do domu, chwycił akwarium ze złotymi rybkami (wewnątrz, Percy i Patrick wymachiwali ogonami i krążyli, wyraźnie zaniepokojeni) i popędził do stodoły. Błyskawicznie wepchnął akwarium w portal numer jeden.

Podbiegł do portalu numer dwa; akwarium stało na skrzynce. Patrick unosił się w nim brzuchem do góry. Percy krążył wolno tuż nad dnem, jakby oszołomiony. Chwilę później on także wypłynął do góry brzuchem. Carune sięgał właśnie po akwarium, gdy ogon Percy'ego drgnął lekko. Po chwili rybka znów zaczęła niemrawo pływać, powoli otrząsając się z efektu przesłania. Gdy Carune wrócił z kliniki weterynaryjnej Mosconiego o dziewiątej tegoż wieczoru, Percy wyglądał równie zdrowo jak zawsze.

Patrick nie żył.

Carune poczęstował Percy'ego podwójną porcją jedzenia dla rybek, a Patrickowi wyprawił godny bohatera pogrzeb w ogrodzie.

Gdy komputer odciął połączenie, Carune postanowił zabrać się stopem do Mosconiego. I tak, za kwadrans czwarta stanął na poboczu drogi numer dwadzieścia sześć, odziany w dżinsy i sportowy płaszcz w jaskrawą kratę, wystawiając kciuk. W drugiej ręce trzymał papierową torbę.

Po dłuższym czasie jakiś dzieciak jadący chevroletem nie większym od puszki sardynek zatrzymał się i Carune wsiadł do środka.

- Co masz w tej torbie, człowieku?

- Kilka zdechłych myszy - odparł fizyk. W końcu udało mu się zatrzymać kolejny wóz. Gdy siedzący za kółkiem farmer spytał o torbę, Carune odparł, że trzyma w niej kanapki.

Mosconi na miejscu przeprowadził sekcję jednej myszy. Obiecał, że resztę załatwi później i przekaże wyniki przez telefon. Pierwsza sekcja nie wyglądała obiecująco. Z tego, co dostrzegł weterynarz, mysz, która rozciął, była idealnie zdrowa - poza faktem, że nie żyła.

Przygnębiające...

 

- Victor Carune był ekscentrykiem, ale z pewnością nie głupcem - ciągnął Mark. Stewardzi zbliżali się do nich i wiedział, że powinni się pospieszyć... albo będzie musiał dokończyć swą opowieść w wybudzalni, w Whitehead City. - Tego wieczoru, wracając do domu autostopem - a legenda głosi, że większą część drogi pokonał pieszo - uświadomił sobie, iż za jednym zamachem rozwiązał jedną trzecią kryzysu energetycznego. Wszystkie towary transportowane dotąd pociągami, ciężarówkami, łodziami i samolotami mogły być jauntowane. Każdy mógł napisać list do przyjaciela w Londynie, Rzymie czy Senegalu, a adresat otrzymałby go następnego dnia, beż zużycia nawet grama paliwa. Dziś uważamy to za coś oczywistego, ale wierzcie mi, dla Carune'a był to przełom. A także dla wszystkich innych.

- Ale co się stało z myszami, tato? - powtórzył Rick.

- To samo pytanie zadawał sobie Carune - wyjaśnił Mark - bo uświadomił sobie także, że gdyby ludzie mogli się jauntować, rozwiązałoby to niemal cały problem energetyczny, moglibyśmy też podbić kosmos. W swoim artykule z Popular Mechanics pisał, że jaunting pozwoliłby nam zdobyć nawet gwiazdy. Użył przy tym porównania do człowieka przekraczającego płytki strumień bez moczenia sobie stóp. Należy po prostu znaleźć duży kamień, wrzucić go do strumienia, znaleźć następny, stanąć na pierwszym, wrzucić tamten do strumienia, wrócić, znaleźć trzeci, wrócić na drugi kamień, wrzucić trzeci i tak dalej, póki nie zbuduje się ścieżki wiodącej na drugi brzeg... czy też, w tym przypadku, na druga stronę układu słonecznego, może nawet galaktyki.

- Nic z tego nie rozumiem - burknęła Patty.

- To dlatego, że zamiast mózgu masz kozie bobki - powiedział Ricky wyraźnie zadowolony z siebie.

- Nieprawda. Tato, Ricky mówi...

- Dzieci, przestańcie - upomniała łagodnie Marilys.

- Carune praktycznie przewidział to, co się stało - ciągnął Mark. - Bezzałogowe rakiety, zaprogramowane tak, by lądować najpierw na Księżycu, potem na Marsie, Wenus, zewnętrznych księżycach Jowisza, i roboty, mające do wykonania tylko jedno zadanie...

- Zbudować stację jauntingową dla astronautów - dokończył Ricky.

Mark przytaknął.

- I dziś mamy placówki naukowe w całym Układzie Słonecznym. Może kiedyś, wiele lat po naszej śmierci, zdobędziemy następną planetę. Statki jauntingowe zmierzają do czterech różnych gwiazd, mających własne układy planet... Ale minie naprawdę dużo czasu, nim tam dotrą.

- Chcę wiedzieć, co się stało z myszami - wtrąciła niecierpliwie Patty.

- W końcu rząd dowiedział się o wszystkim - podjął opowieść Mark. - Carune opóźniał ten moment, jak tylko mógł, lecz wreszcie zwęszyli sprawę i zwalili się na niego całą kupą. Aż do śmierci, w dziesięć lat później, Carune pozostał nominalnym szefem projektu jauntingowego, w istocie jednak nigdy już nim nie kierował.

- Biedak - wtrącił Ricky.

- Ale został bohaterem - zaprotestowała Patricia. - Jest we wszystkich podręcznikach do historii, tak jak prezydent Lincoln i prezydent Hart

Z pewnością to dla niego wielka pociecha... gdziekolwiek jest, pomyślał Mark i kontynuował swą opowieść, starannie pomijając co bardziej drażliwe kwestie.

 

Rząd, przyciśnięty do muru przez narastający kryzys energetyczny, istotnie zwalił się na niego całą kupą. Chcieli, by jaunting jak najszybciej zaczął zarabiać - najlepiej na wczoraj. W obliczu chaosu gospodarczego i narastającego prawdopodobieństwa anarchii i klęski głodu w latach dziewięćdziesiątych, jedynie z najwyższym trudem dali się przekonać, by odłożyć ogłoszenie nowego odkrycia do czasy wykonania pełnej analizy spektograficznej jauntowanych przedmiotów. Gdy analizy zakończono i nie wykryto żadnych zmian w przesłanych obiektach, władze z wielkim międzynarodowym hukiem ogłosiły istnienie jauntingu. Choć raz wykazując się inteligencją (ostatecznie potrzeba to matka wynalazków) rząd zaangażował agencję Young and Rubicam, aby zajęła się PR-em.

Wówczas właśnie rozpoczęło się tworzenie mitu wokół postaci Victora Carune'a, starszego dziwaka, który brał prysznic najwyżej dwa razy w tygodniu i zmieniał ubranie tylko gdy przyszła mu na to ochota. Young and Rubicam oraz kolejne agencje zrobiły z niego połączenie Thomasa Edisona, Eliego Whitneya, Pecos Billa i Flasha Gordona. Najzabawniejsze - choć nieco makabryczne - było to (Mark Oates nie powtórzył tej części opowieści swojej rodzinie), że Victor Carune mógł już nawet nie żyć albo popaść w obłęd; podobno sztuka naśladuje życie, a Carune z pewnością znał powieść Roberta Heinleina, traktującą o sobowtórach, zastępujących znane osoby podczas publicznych wystąpień.

Victor Carune stanowił problem; irytujący problem, którego nie dało się rozwiązać. Był wyszczekaną zawadą na drodze postępu, reliktem Ekologicznych Lat Sześćdziesiątych - czasów, gdy świat wciąż miał dość energii, by można było stawać na drodze postępu. Jednakże w Paskudnych Latach Osiemdziesiątych chmury węglowego dymu zasnuły niebo, a spory fragment kalifornijskiego wybrzeża lada moment miano uznać za nie nadający się do zamieszkania z powodu promieniotwórczych "gości".

Victor Carune pozostał problemem mniej więcej do roku 1991. Potem stał się tylko symbolem, uśmiechniętą, spokojną, pełną godności postacią, która na kronikach machała ręką z trybun do tłumów. W 1993 roku, trzy lata przed swą oficjalna śmiercią, jechał nawet pierwszym wozem podczas Parady Róż.

Dziwne. I nieco złowieszcze.

Ogłoszenie istnienia jauntingu - działającej teleportacji - dziewiętnastego października 1988 roku wywołało ogólnoświatowe podniecenie i zamęt gospodarczy. Kurs starego sponiewieranego amerykańskiego dolara osiągnął zawrotne wyżyny. Ludzie, którzy jeszcze niedawno kupowali złoto po osiemset sześć dolarów za uncję, odkryli nagle, iż obecnie za funt tego metalu otrzymają niecałe tysiąc dwieście dolarów. W ciągu roku pomiędzy ogłoszeniem istnienia jauntingu i zbudowaniem pierwszych stacji jauntingowych w Nowym Jorku i Los Angeles, indeks giełdowy wzrósł do ponad tysiąca punktów. Cena ropy spadła zaledwie o siedemdziesiąt centów za baryłkę, lecz w roku 1994, gdy stacje jauntingowe wyrosły w siedemdziesięciu głównych miastach USA, OPEC przestał istnieć, a cena ropy zaczęła spadać. W 1998 roku, kiedy stacje istniały już w większości miast wolnego świata, a transport towarów pomiędzy Tokio i Paryżem, Paryżem i Londynem, Londynem i Nowym Jorkiem, Nowym Jorkiem i Berlinem odbywał się wyłącznie tą drogą, ropa kosztowała już tylko czternaście dolarów za baryłkę. W roku 2006, gdy ludzie zaczęli wreszcie korzystać z jauntingu na szeroką skalę, giełda zatrzymała się na poziomie o pięć tysięcy punktów wyższym niż w roku 1987, ropa kosztowała sześć dolarów za baryłkę, a koncerny naftowe zaczęły zmieniać nazwy. Texaco przekształciło się w Texaco Oil/Water, a Mobil w Mobil Hydro-2-Ox.

Do roku 2045, woda stała się najbardziej poszukiwanym bogactwem, a ropa z powrotem tym, czym była w 1906 roku - ciekawostką.

* * *

- Co się stało z myszami, tato? - dopytywała się niecierpliwie Patty. - Co się stało z myszami?

Mark uznał, że teraz już może to zrobić i pokazał dzieciom stewardów, aplikujących pasażerom gaz zaledwie trzy rzędy od nich. Rick jedynie przytaknął, lecz na twarzy Patty odbił się niepokój, gdy kobieta o modnie wygolonej i pomalowanej głowie pociągnęła haust gazu z gumowej maski i straciła przytomność.

- Nie można się jauntować, kiedy jest się przytomnym, prawda. tato? - spytał Rick.

Mark przytaknął i uśmiechnął się pocieszająco do Patricii.

- Carune zrozumiał to na długo przed rządem - rzekł.

- Skąd rząd w ogóle się dowiedział, Mark? - chciała wiedzieć Marilys.

Jej mąż wciąż się uśmiechał.

- Czas komputerowy - rzekł. - Baza danych. To była jedyna rzecz, której Carune nie mógł pożyczyć, wyżebrać ani ukraść. Komputer zajmował się transmisją cząsteczkową - kontrolował miliardy informacji. Do dziś dnia komputer pilnuje, abyś nie wylądowała u celu z głową pośrodku brzucha.

Marilys zadrżała.

- Nie bój się - rzekł. - Nigdy nie doszło do czegoś takiego, Mare. Nigdy.

- Zawsze musi być pierwszy raz - wymamrotała.

Mark spojrzał na Ricky'ego.

- Skąd wiedział? - spytał syna. - Skąd Carune wiedział, że trzeba zasnąć?

- Kiedy wsuwał myszy tyłem - zaczął powoli Rick - nic im się nie stało. Przynajmniej póki nie przepchnął ich całych. Tylko kiedy wsuwał je głową naprzód były... no, zmienione. Zgadza się?

- Zgadza - odparł Mark. Stewardzi zbliżali się, popychając przed sobą milczący wózek snu. Nie starczy mu czasu na dokończenie opowieści. Może i dobrze. - Nie trzeba było wielu eksperymentów, by wyjaśnić, co się stało. Jaunting zniszczył cały przemysł transportowy, ale przynajmniej pozwoliło to naukowcom w spokoju prowadzić doświadczenia...

Owszem, znów można było stawać na drodze postępu i badania trwały ponad dwadzieścia lat, choć już pierwsze próby Carune'a z uśpionymi myszami przekonały go, że nieprzytomne zwierzęta nie odczuwają skutków tego, co on nazwał efektem organicznym, a co później ochrzczono efektem jauntingowym.

Wraz z Mosconim uśpili kilka myszy, spuścili je przez portal numer jeden, odebrali z drugiej strony i czekali niecierpliwie, aby zwierzęta obudziły się... bądź umarły. Myszy obudziły się i po krótkim czasie podjęły na nowo swe przerwane mysie życia - jadły, pieprzyły się, bawiły, wydalały - bez najmniejszych złych skutków. Myszy te stały się pierwszą generacją starannie badanych zwierząt. Nie wykryto u nich żadnych skutków długofalowych; nie umierały wcześniej, w ich miotach nie zaobserwowano potomstwa o dwóch głowach albo zielonym futrze, a u małych także nie ujawniły się żadne skutki uboczne.

- Kiedy zaczęli z ludźmi, tato? - spytał Rick, choć z pewnością czytał o tym w szkole. - Opowiedz nam o tym.

- Chcę wiedzieć, co się stało z myszami - upierała się Patty.

Choć stewardzi dotarli już do początku ich rzędu (oni sami leżeli prawie przy końcu), Mark Oates przez moment milczał, zatopiony w myślach. Jego córka, która wiedziała znacznie mniej, wiedziona głosem serca, zadała jednak najważniejsze pytanie. Postanowił zatem odpowiedzieć na pytanie syna.

* * *

Pierwszymi jauntującymi ludźmi nie zostali astronauci, ani piloci oblatywacze, lecz więźniowie, ochotnicy, których nie sprawdzono nawet pod kątem stabilności psychologicznej. W istocie, kierujący doświadczeniami naukowcy (Carune nie był jednym z nich; w owych czasach stał się już tylko szefem tytularnym) uważali, że im większych świrów dostaną, tym lepiej. Jeśli psychol zdoła przetrwać bez żadnych szkód - a przynajmniej nie w gorszym stanie niż wcześniej - proces będzie zapewne bezpieczny dla dyrektorów, polityków i modelek tego świata. Pół tuzina ochotników przywieziono do Province w stanie Vermont (ośrodka, który później zyskał sławę porównywalną z Kitty Hawk w Północnej Karolinie). Tam podano im gaz i przepuszczono po kolei przez portale, oddalone od siebie o dokładnie dwie mile.

Mark opowiedział o tym dzieciom, bo rzecz jasna cała szóstka ochotników dokonała jauntingu cało i zdrowo, piękne dzięki. Nie opowiedział im natomiast o domniemanym siódmym ochotniku. Ta postać, może prawdziwa, może zmyślona, albo (co najbardziej prawdopodobne) stanowiąca połączenie prawdy i mitu, miała nawet nazwisko: Rudy Foggia. Foggia był ponoć mordercą skazanym na śmierć przez sąd stanu Floryda za zabicie czworga staruszków podczas partyjki brydża w Sarasota. Według legendy, połączone siły Centralnej Agencji Wywiadowczej i Ef Bi Aj zwróciły się do Foggii z wyjątkową, jednorazową, niepowtarzalną, absolutnie precedensową ofertą. Dokona jauntingu bez usypiania. Jeśli wszystko pójdzie dobrze, dostanie do ręki ułaskawienie, podpisane przez gubernatora Thurgooda i może odejść wolno, aby podążać drogą Świętego Krzyża, albo załatwić jeszcze kilku staruszków, grających w brydża w żółtych spodniach i białych butach. Jeśli skończy martwy bądź obłąkany, trudno. Sutek nie cudek, jak ponoć powiedziała kotka. Co on na to?

Foggia, który zdawał sobie sprawę, że Floryda to jedyny stan traktujący karę śmierci bardzo serio i którego prawnik poinformował go, że jest pierwszy w kolejce do podłączenia do baterii, zgodził się.

Owego Wielkiego Dnia latem 2007 roku, eksperyment obserwowało dosyć naukowców, by zapełnić ławę przysięgłych (z czterema czy pięcioma kandydatami zapasowymi). Lecz jeśli historia Foggii była prawdziwa, a Mark Oates wierzył, że tak, poważnie wątpił, by to któryś z nich zaczął mówić. Raczej jeden ze strażników, którzy przylecieli z Foggią z Raiford do Montpelier, a potem odeskortowali go do Province w pancernej furgonetce.

- Jeśli wyjdę z tego żywy - powiedział ponoć Foggia - zanim was pożegnam, chcę dostać na obiad kurczaka.

Następnie wkroczył w portal numer jeden i natychmiast pojawił się w portalu numer dwa.

Lecz choć wyszedł żywy, Rudy Foggia nie był już w stanie zjeść żadnego kurczaka. W czasie potrzebnym do jauntingu na odległość dwóch mil (komputer oszacował go na 0.00000000067 sekundy) włosy Foggii kompletnie posiwiały. Jego twarz nie zmieniła się fizycznie - żadnych obwisłych policzków, chudości czy zmarszczek - sprawiała jednak wrażenie wielkiego, niewiarygodnie wielkiego wieku. Foggia chwiejnie wydostał się z portalu, tępo wybałuszając oczy. Jego ustami poruszał tik, ręce wysuwał wprost przed siebie. Nagle zaczął się ślinić. Zgromadzeni wokół w naukowcy cofnęli się i nie, Mark naprawdę wątpił, by któryś z nich powiedział o tym komukolwiek. Ostatecznie wiedzieli o szczurach, świnkach morskich i chomikach, o wszystkich zwierzętach mających mózg bardziej skomplikowany niż przeciętny płaziniec. Musieli czuć się trochę jak niemieccy eksperymentatorzy, próbujący zapłodnić Żydówki spermą owczarków alzackich.

- Co się stało? - krzyknął (podobno) jeden z naukowców. Było to jedyne pytanie, na jakie Foggia zdążył odpowiedzieć.

- Tam jest wieczność - rzekł i runął martwy, powalony, jak to później stwierdzono, rozległym zawałem serca.

Zgromadzonym w bazie naukowcom pozostał tylko trup (którym natychmiast zajęły się CIA i Ef Bi Aj) oraz dziwne, straszliwe ostatnie słowa: Tam jest wieczność.

 

- Tatusiu, chcę wiedzieć, co się stało z myszami - powtórzyła Patty. Mogła o to spytać tylko dlatego, że mężczyzna w drogim garniturze i superbłyszczących butach okazał się pewnym problemem dla stewardów. Tak naprawdę wcale nie miał ochoty odetchnąć gazem i ukrywał to, udając twardziela i zadając mnóstwo pytań. Stewardzi starali się robić swoje - uśmiechali się, przekonywali, zachęcali - ale zabrało to trochę czasu.

Mark westchnął. Sam poruszył ten temat - owszem, wyłącznie po to, by odwrócić uwagę dzieci od przedjauntingowych obrzędów, ale jednak sam zaczął - toteż uznał, że powinien zamknąć go możliwie blisko prawdy, tak, aby nie przestraszyć ich ani nie zaniepokoić.

Toteż na przykład nie powiedział im o książce C.K. Summersa Polityka jauntingu, zawierającej rozdział, zatytułowany "Druga twarz jauntingu" - istne kompendium bardziej wiarygodnych pogłosek. Rzecz jasna znalazła się w nim historia Rudy'ego Foggii, tego od zabójstw brydżystów i nie zjedzonego kurczaka na obiad, a także historie trzydziestu (może było ich więcej, mniej, kto to wie) innych ochotników, kozłów ofiarnych bądź szaleńców, którzy przez ostatnich trzysta lat dokonali jauntingu bez usypiania. Większość z nich przybyła na miejsce martwa, reszta - beznadziejnie obłąkana. W niektórych przypadkach sam akt wyjścia wystarczył, by wywołać wstrząs, prowadzący do śmierci.

Wśród pogłosek i apokryficznych historii o jauntingu, Summers zamieścił także inne niepokojące wzmianki. Najwyraźniej jauntingu użyto kilka razy jako narzędzia mordu. W najsłynniejszym (i jedynym udokumentowanym) przypadku sprzed zaledwie trzydziestu lat, badacz jauntingu nazwiskiem Lester Michaelson związał żonę pleksiplastową skakanką, należącą do córeczki, i wepchnął wrzeszczącą w portal jauntingowy w Silver City w stanie Nevada. Zanim jednak to zrobił, Michaelson nacisnął przycisk Zero na konsoli, wykasowując co do jednego setki tysięcy możliwych portali, przez które mogłaby wynurzyć się pani Michaelson - od pobliskiego Reno, po doświadczalna stację jauntingową na Io, jednym z księżyców Jowisza. Gdzieś tam w ozonie, pani Michaelson wciąż jauntowała bez końca. Adwokat Michaelsona, po tym, gdy jego klienta uznano za zdrowego na umyśle i zdolnego odpowiadać przed sądem (wedle wąskich definicji prawnych może i pozostawał zdrowy, lecz w każdym sensie praktycznym, Lester Michaelson był równie szalony, jak Kapelusznik), przedstawił nowatorską linię obrony: jego klienta nie można sądzić za morderstwo, ponieważ nikt nie potrafi dowieść z całą pewnością, że pani Michaelson nie żyje.

Straszliwa wizja kobiety, bezcielesnej, lecz wciąż świadomej, krzyczącej w otchłani - na wieki - wystarczyła. Michaelson został skazany i stracony.

Summers sugerował także, że jaunting wykorzystywany był przez przeróżnych drobnych dyktatorów do eliminowania dysydentów i przeciwników politycznych; niektórzy sądzili, iż mafia dysponuje własnymi nielegalnymi stacjami jauntingowymi, podłączonymi do centralnego komputera kontrolnego poprzez ich kontakty w CIA. Krążyły pogłoski, że mafia korzystała z zerowego jauntingu, aby pozbywać się ciał, które, w odróżnieniu od nieszczęsnej pani Michaelson, były już martwe. Z tej perspektywy jaunting jawił się jako najdoskonalsza machina do niszczenia dowodów, znacznie lepsza niż miejscowa kopalnia żwiru bądź kamieniołom.

Wszystko to prowadziło do wniosków autora i teorii dotyczących jauntingu, oraz, rzecz jasna, uporczywych pytań Patty o los myszy.

- No cóż - powiedział powoli Mark; żona ostrzegła go wzrokiem, by był ostrożny. - Nawet teraz nikt do końca nie wie, Patty, lecz wszystkie doświadczenia na zwierzętach - także myszach - wskazują, że choć fizycznie jaunting jest niemal natychmiastowy, to mentalnie trwa bardzo, bardzo długo.

- Nie rozumiem - oznajmiła ponuro Patty. - Wiedziałam, że nie zrozumiem.

Ricky jednak patrzył na ojca z namysłem.

- One wciąż myślały - rzekł. - Zwierzęta doświadczalne. I my myślelibyśmy także, gdyby nas nie usypiali.

- Owszem - przytaknął Mark. - Tak obecnie uważamy.

W oczach Ricky'ego rozbłysło nowe światełko. Strach? Podniecenie?

- To nie jest zwykła teleportacja, prawda tato? To rodzaj skoku w czasie.

Tam jest wieczność, pomyślał Mark.

- W pewnym sensie - powiedział głośno. - Ale to pojęcie z komiksów: brzmi dobrze, lecz w sumie nic nie znaczy. W istocie chodzi o samą ideę świadomości i fakt, że świadomości nie da się rozbić na cząstki - pozostaje ona stała i niezmienna i zachowuje swe osobliwe poczucie czasu. Nie wiemy jednak, jak czysta świadomość mierzyłaby czas, ani czy pojęcie to w ogóle cokolwiek znaczy dla czystego umysłu. Nie potrafimy nawet wyobrazić sobie, czym jest czysty umysł.

Mark umilkł. Wyraz oczu syna zaniepokoił go. Były zanadto ciekawe. Pojmuje, ale nie rozumie, pomyślał Mark. Nasz umysł może być nam najlepszym przyjacielem: zabawia nas gdy nie mamy nic do czytania ani do zrobienia, ale pozbawiony zbyt długo bodźców zewnętrznych, może zwrócić się przeciw nam, czyli przeciw sobie, atakując samego siebie, a może nawet pożerając w ohydnym akcie samokanibalizmu. Ile czasu mierzonego w latach trwa jaunting? Ciało przenosi się w 0.000000000067 sekundy, a co z nierozdrobnioną świadomością? Sto lat? Tysiąc? Milion? Miliard? Ile czasu spędzamy sam na sam z naszymi myślami w świecie nieskończonej bieli? A potem, gdy upłynęły już miliardy wieczności, nagle powraca światło, kształt, ciało. Kto by nie oszalał?

- Ricky... - zaczął, lecz w tym momencie zjawili się stewardzi ze swoim wózkiem.

- Gotowi? - spytał jeden z nich.

Mark przytaknął.

- Tatusiu, boję się - szepnęła Patty. - Czy to będzie bolało?

- Nie, kochanie, oczywiście, że nie. - Jego głos był spokojny, lecz serce biło nieco szybciej, jak zawsze, choć to miał być jego dwudziesty piąty jaunting. - Pójdę pierwszy; zobaczysz, jakie to łatwe.

Steward spojrzał na niego pytająco. Mark skinął głową i uśmiechnął się. Maska opadła. Ujął ją w dłonie i wciągnął w płuca ciemność.

 

Pierwszą rzeczą, jaką dostrzegł, było czarne, nieubłagane marsjańskie niebo, widoczne poprzez kopułę otaczającą Whitehead City. Na Marsie panowała noc i gwiazdy świeciły ognistym blaskiem, nieznanym na Ziemi.

Potem uświadomił sobie, że w sali wybudzeń wybuchło zamieszanie - pomruki, głosy, wreszcie przenikliwy krzyk. Dobry Boże, to przecież Marilys!, pomyślał i zerwał się z kozetki, walcząc z nagłym zawrotem głowy.

Rozległ się kolejny krzyk i Mark ujrzał biegnących ku nim stewardów. Ich długie jaskrawoczerwone tuniki łopotały wokół kolan. Marilys chwiejnie ruszyła ku niemu, wskazując coś dłonią. Raz jeszcze krzyknęła i osunęła się na podłogę. Próbowała chwycić się pustej kozetki, ta jednak odtoczyła się powoli na bok.

Lecz Mark zdążył już powędrować wzrokiem w stronę, w którą wskazywał palec żony. Zobaczył. Ów błysk w oczach Ricky'ego nie oznaczał strachu, lecz podniecenie. Powinien był wiedzieć, bo znał Ricky'ego - Ricky'ego, który gdy miał zaledwie siedem lat spadł z najwyżej gałęzi drzewa na podwórku w Schenectady i złamał sobie rękę (szczęście, że tylko rękę); Ricky'ego, który odważył się pojechać na desce szybciej i dalej, niż jakikolwiek inny dzieciak z sąsiedztwa; Ricky'ego, który przyjmował każde wyzwanie. Ricky i strach nie byli zbyt dobrymi przyjaciółmi.

Aż do teraz.

Obok Ricky'ego leżała jego siostra, szczęśliwie wciąż pogrążona we śnie. Istota, która była jego synem, podskakiwała i wiła się na kozetce jauntingowej; dwunastoletni chłopak o śnieżnobiałych włosach i niewiarygodnie starych oczach z pożółkłymi ze starości rogówkami. Oto stwór starszy niż sam czas, udający dziecko, podskakujący i skręcający się z potworną obsceniczną radością; na dźwięk jego zduszonych obłąkańczych chichotów stewardzi cofnęli się przerażeni. Kilku uciekło, choć wszyscy przeszli szkolenie i wiedzieli, co robić, gdyby doszło do równie nieprawdopodobnego przypadku.

Stary-młode nogi podskakiwały i drżały, zakrzywione szponiasto dłonie uderzały i tańczyły w powietrzu. Nagle opadły i stwór, który był jego synem, zaczął rozdzierać nimi własną twarz.

- Dłużej niż myślisz, tato! - chichotał. - Dłużej niż myślisz! Wstrzymałem oddech, kiedy podali mi gaz! Chciałem zobaczyć! I zobaczyłem! Widziałem! Widziałem! Dłużej niż myślisz!

Chichocząca i wrzeszcząca istota na kozetce nagle wydrapała sobie własne oczy. Trysnęła krew. W całej sali rozbrzmiewały krzyki.

- Dłużej niż myślisz, tato! Widziałem! Widziałem ! Długi jaunting! Dłużej niż myślisz...

Stwór powiedział jeszcze więcej, nim stewardzi zdołali w końcu go usunąć, odtaczając szybko kozetkę, podczas gdy on wciąż wrzeszczał i dźgał palcami w oczy, które oglądały niewiarygodną wieczność. Powiedział jeszcze inne rzeczy, a potem zaczął krzyczeć, lecz Mark Oates już tego nie słyszał gdyż w tym czasie sam także już krzyczał.

 

 






strona główna
(23kB)